Поводом для массовых репрессий стало убийство 1 декабря 1934 года в Ленинграде члена Политбюро ЦК ВКП(б), первого секретаря Ленинградского губкома ВКП(б) С. М. Кирова. После вынесения приговора первым арестованным по обвинению в организации и осуществлению этого террористического акта, начали выходить указы, ужесточающие советское законодательство, вносящие изменения в судебные законы, относящиеся к политическим преступлениям. Самым первым вышло Постановление ЦИК СССР от 1 декабря 1934 года «О порядке ведения дел о подготовке или совершению террористических актов». Это постановление устанавливало скоротечность ведения всех дел по рассмотрению лиц, обвинённых в подготовке или совершению террористических актов. Постановление включало в себя несколько пунктов, главная задача которых, насколько возможно ускорить протекание всех дел, касающихся всех «врагов народа» и не дать возможность оправдаться. Суть данного документа состоялась в следующем:

  •  следствие по этим делам заканчивалось в срок не более десяти дней;
  •  обвинительное заключение полагалось вручать обвиняемому не более чем за одни сутки до рассмотрения дел в суде;
  •  дела слушались без участия сторон;
  •  не допускать кассационного обжалования приговоров, как и подачи ходатайств о помиловании;
  •  приговор к высшей мере наказания приводить в исполнение немедленно по вынесению приговоров.

Вскоре после опубликования постановления от 1 декабря 1934 года началось дальнейшее ужесточение законодательства. Были введены законы, касающиеся не только самих «Изменников Родины», но и их семей и других родственников.

30 марта 1935 года был издан закон о Наказании членов семей изменников Родины (все ближайшие родственники изменников Родины должны были быть высланы в отдалённые районы страны, даже если они никакого отношения к совершенному преступлению не имели).

Вскоре после опубликования постановления от 1 декабря 1934 года началось дальнейшее ужесточение законодательства. Были введены законы, касающиеся не только самих «Изменников Родины», но и их семей и других родственников.

Очень много указов было издано по делам так называемых «бывших людей»: бывших кулаков, бывших царских придворных и т. д. Большинству из них была уготовлена участь быть сосланным в какие-нибудь отдалённые уголки страны и доживать там, в ужасной нищете, свои последние годы жизни. В Ленинграде было сослано больше миллиона человек из «бывших людей» и то только за первые два года репрессий.

Со временем репрессии приобретали всё больший размах и требовали обязательного образования новых внесудебных органов законодательства (тройки и двойки).

27 мая 1935 года по приказу НКВД СССР в НКВД республик, краёв и областей Союза Советских Социалистических Республик были образованы тройки НКВД - УНКВД, на которые распространялись все права Особого Совещания. В состав троек входили: начальник УНКВД, начальник отдела милиции и прокурор области. В полномочия тройки входило рассмотрение и вынесение приговора без ведома суда.

30 июня 1937 года наряду с уже действующими внесудебными органами были созданы республиканские, краевые и областные тройки. Главной задачей этих троек было рассмотрение дел по части «бывших людей»: бывших кулаков, членов антисоветской партии, бывших белогвардейцев, жандармов и чиновников царской России.

В состав тройки входили секретарь обкома ВКП(б), прокурор области и начальник управления НКВД.

Через некоторое время после введения троек, 4 августа 1937 года были введены двойки, в составе которых был прокурор СССР и нарком внутренних дел страны. Двойки и тройки отвечали всем требованиям Сталина по ведению судебных дел политических преступников, «врагов народа» и бывших людей. Как и было указано, все следствия по делам заканчивались в течение 10 дней, а многие просто и не начинались, большое количество приговоров даже назначалось не тройками и двойками, а просто приходило от правительства, и ни о каких ходатайствах о помиловании, естественно, не могло быть и речи.

В 1935 году продолжалась, начавшаяся в 1933 году, так называемая «чистка партии». Наибольшее число членов партии было исключено в последние годы «чистки». Всех партийных работников сурово наказывали по пустяковым, а иногда и по вымышленным причинам. Очень строгое наказание ждало за «связь с враждебными элементами» или просто за «недостаток бдительности».

Репрессии имели огромнейший размах, и многие просто переставали верить в возможность существования такого немереного количества «врагов народа» и начинали задумываться над этим вопросом. Чтобы оправдать сталинский террор ещё в 1928 году, был выдвинут тезис: по мере успехов социалистического строительства сопротивление классового врага будет усиливаться, а классовая борьба - обостряться.

ГУЛАГ (Главное управление исправительно-трудовых лагерей, трудовых поселений и мест заключения), в СССР в 1934-56 подразделение НКВД (МВД), осуществлявшее руководство системой исправительно-трудовых лагерей (ИТЛ). Специальные управления Гулага объединяли многие ИТЛ в разных районах страны: Карагандинский ИТЛ (Карлаг), Дальстрой НКВД/МВД СССР, Соловецкий ИТЛ (УСЛОН), Беломорско-Балтийский ИТЛ и комбинат НКВД, Воркутинский ИТЛ, Норильский ИТЛ и др.